Le livre témoin était originellement le troisième épisode de la saison 1. Le trouvant plus percutant, maitrisé et meilleur que le deuxième épisode, la chaine a interverti la diffusion. Murder by the book est donc le deuxième épisode de cette première saison et la réalisation est confiée à Steven Spielberg, alors âgé de 24 ans. Dans leurs constantes recherches de qualité (voir article sur épisode précédent), Link & Levinson (créateurs de Columbo) avaient l’ambition de donner un aspect cinématographique à la série et validaient chaque script pour qu’il soit le meilleur possible. L’arrivée de Spielberg aux commandes leurs donnent raison. Certains plans de l’épisode sont tout simplement géniaux. En tant que jeune réalisateur, Steven Spielberg était connu pour mettre trop de son propre style sur les épisodes qu’il réalisait. Il a déclaré qu’il n’a souvent pas été invité à diriger d’autres épisodes à cause de cela. La direction de Spielberg reflétait une maturité élégante bien au-delà de la norme à la télévision de l’époque, mais cette nouveauté était exactement le type de direction que les créateurs Richard Levinson et William Link souhaitaient pour leur série : s’approcher d’un rendu cinématographique.

« Richard Levinson et William Link ont été les premiers producteurs à m’encourager à faire des choix bizarres et non conventionnels. Ils étaient toujours tous les jours, donc chaque fois qu’ils venaient, apparaissaient sur le plateau ou m’appelaient sur le téléphone c’était pour me donner un énorme regain de confiance. C’était ma première expérience avec la télévision épisodique où les producteurs m’encourageaient à faire des plans non conventionnels, alors que d’autres producteurs de télévision me suppliaient de ne pas le faire. « 

Steven Spiellberg

Dans une interview avec le critique de film Judith Crist, Steven Spielberg a révélé que, grâce à ses efforts de mise en scène sur cet épisode qu’il a décroché le poste de réalisateur sur Duel.

Avant de tourner, il devait être approuvé par Peter Falk, qui s’est toujours investi dans la production des épisodes. Les deux se sont rencontrés à l’avance et Peter Falk a été immédiatement conquis par l’enthousiasme du jeune réalisateur.

A noter que Steven Spielberg et l’un des auteurs de la série, Steven Bochco, n’avaient que quelques crédits mineurs sur leur curriculum vitae avant de faire équipe pour cet épisode de Columbo. Ils sont restés amis et collaborateurs proches pendant les 47 années suivantes.

HISTOIRE

Ken Franklin et James Ferris forment un talentueux duo d’écrivains depuis de longues années. Mais ce que le public ignore, c’est que Ken n’a aucun talent littéraire et que tous les romans sont écrits par James. Lorsque ce dernier lui annonce son intention de faire cavalier seul, Ken n’entrevoit qu’une seule solution pour conserver sa réputation : le tuer.

CRITIQUE & AVIS

Cet épisode est un véritable plaisir à regarder. Bien sûr, Steven Spielberg y est pour beaucoup. Les plans sont originaux, bien travaillés et accompagnent l’histoire et la psyché de son assassin. Un assassin détestable, le premier dans le genre dans cette série. La caméra nous montre toute sa laideur, son sourire de faux-cul, en gros plan, en très gros plan, il suinte la perfidie et la jouissance.

A la différence de l’épisode précédent, Ken Franklin manifeste très tôt son aversion pour le lieutenant. Le voir lui déclenche sur le visage une moue d’exaspération. Il le fuit même, ne cherche pas la confrontation comme c’était le cas pour les épisodes précédents. Columbo se focalise donc sur les déductions, et ce n’est pas plus mal. Le courrier ouvert par l’assassin alors qu’il vient de trouver son associé assassiné est un modèle de déduction.

Mais les déductions ne font pas les preuves. Columbo se tourne donc vers la veuve pour une séance de brainstorming. La preuve irréfutable ne sera pas une déduction mais aura trait à la personnalité de la victime… On peut le regretter, ce n’est pas quelque chose que le spectateur peut anticiper, mais au moins, l’assassin finira bien à l’ombre !

Notez cet épisode !

ANECDOTES

Marcia Wallace, la future voix d’Edna Krabapple sur Les Simpsons, est créditée mais a été coupée de l’épisode. Elle apparaît également dans Lady in Waiting.

Barbara Colby, qui joue Lilly, sera assassinée quelques années plus tard à l’âge de 36 ans, en compagnie d’un autre comédien, James Kiernan. Le crime fut perpétré sur un parking de Los Angeles le 24 juillet 1975, alors que les deux acteurs venaient de donner un cours d’art dramatique. Les auteurs et le mobile demeurent aujourd’hui encore inconnus.

Lilly LaSanka déclare qu’elle a appris à cuisiner par son mari, qui était cuisinier dans la marine marchande. C’est une blague car être cuisinier dans la marine marchande était l’un des emplois de Peter Falk avant de devenir acteur.

Le roman que Ken Franklin donne à Mlle LaSanka est intitulé « Prescription : Assassiner », un clin d’œil au titre du téléfilm en VO : Prescription : Murder.

Le premier des trois apparitions de Jack Cassidy en tant que tueur.

Quand le personnage de Jack Cassidy, Ken Franklin, visite le bureau du personnage de Martin Milner , Jim Ferris, Jim tape la fin de la solution au mystère Columbo: SOS Scotland Yard (1972), partiellement filmé en Angleterre.           

Première apparition de la Peugeot 403 !

En 1997, Murder by the Book a été classé 16e dans la liste des « 100 plus grands épisodes de tous les temps » de TV Guide. 

Le portrait de Mme Melville, mis en évidence dans « Murder By The Book », fait une apparition sur le mur du fond de la salle de réunion de la Sigma Society à Columbo : Les surdoués (1977). 

Columbo était diffusé en rotation dans le programme NBC Mystery Movie avec McMillan & Wife et Un sherif à New-York.

L’épisode se termine par un long gros plan du portrait de Mme Melville. Un examen attentif de ses yeux rappellera ceux de Peter Falk.

Les scènes de cabanes et de lacs ont été filmées à Big Bear Lake dans le comté de San Bernardino, à environ 100 kilomètres à l’est de Los Angeles, et non dans le comté de San Diego. La cabane utilisée se trouvait du côté nord de Big Bear, où l ‘ancienne épouse de la star invitée / meurtrière Jack Cassidy, la gagnante d’un Oscar, Shirley Jones, a résidé pendant des décennies. Jones, en tant que célébrité et propriétaire d’une entreprise locale, est devenu une incontournable de la communauté de Fawnskin, en Californie. 

Marcia Wallace reçoit un crédit pour cet épisode mais n’y figure pas. Elle apparaît dans Columbo: Attente (1971) en tant que spectatrice à l’enquête, mais ne reçoit aucun crédit à l’écran. 

La maison de Ken Franklin est la même maison utilisée dans Dossiers brûlants : Les vampires (1974). Ce sera aussi la maison d’Eric Wagner dans Columbo : Le grain de sable (1972). Cette maison a été utilisée à plusieurs reprises dans de nombreux épisodes d’émissions de télévision produites par Universal.

Ken Franklin (Jack Cassidy) et Jim Ferris (Martin Milner) partent en voiture de Los Angeles et se retrouvent sur la rive sud de Big Bear Lake dans les montagnes de San Bernardino. Ils s’arrêtent dans un vieux bâtiment autrefois célèbre (utilisé dans l’épisode comme un marché local) qui se trouvait à l’intérieur d’un coin très pittoresque de l’autre côté de la route de l’aire de pique-nique de Juniper Point. Le bâtiment, cependant, a été retiré de la propriété vers le milieu des années 2000 – l’emplacement est du même côté de l’autoroute et non loin du Big Bear Discovery Center. 

Le perso de Martin Milner est marié au personnage de Rosemary Forsyth . Dans la vraie vie, Rosemary Forsyth avait une relation amoureuse avec l’ami de Milner, David Janssen . 

La maison de Franklin est aussi celle de Wagner dans Columbo: Les surdoués (1977).

Au milieu du complot meurtrier du personnage de Martin Milner , il confie à Jack Cassidy qu’il éprouve un sentiment de déjà-vu. C’est parce qu’il se dirigeait droit vers un plan meurtrier dont tous les deux avaient discuté des années plus tôt pour une idée dans l’un de leurs romans. 

Franklin et Ferris est une référence à Levinson et Link, les créateurs de Columbo. En se préparant à jouer une scène en tant qu’écrivain mystérieux devenu meurtrier, Cassidy demandait à haute voix à quiconque à portée de voix : « Qui suis-je en train de jouer dans cette scène, Levinson ou Link ? » 

Jack Cassidy finirait par jouer 3 meurtriers dans la série. En plus de celui-ci, il est également revenu dans les saisons 3 et 5, avant de mourir tragiquement dans un incendie de maison en 1976 causé par l’une de ses cigarettes allumées tombée sur un canapé, après s’être endormi.                    

GAFFES & AUTRES

Quand Ken et Lilly prennent du champagne, ils tintent deux fois leurs verres, mais les deux fois, le bruit de cliquetis vient avant que les verres ne se touchent. 

Après que Ken a reçu l’appel au sujet du meurtre de son partenaire d’écriture, il quitte sa cabine et se dirige vers le coffre de sa voiture. Dans la partie inférieure droite du cadre, l’ombre d’un micro à perche est visible.

Quand Columbo fait une omelette à Joanna Ferris, il dit: « Je vais vous dire quel est le secret d’une bonne omelette – pas d’œufs, juste du lait. » Elle rit de l’erreur de Columbo. [Dans le script original, la ligne est : « Le secret est juste des œufs, pas de lait. »]

Ken Franklin appelle le corps de son partenaire disparu le «corpus delicti». Ce terme ne désigne pas le corps physique, mais l’ensemble des preuves nécessaires pour prouver qu’un crime a effectivement été commis. Black’s Law Dictionary (6e éd.) définit le «corpus delicti» comme : «le fait qu’un crime a été effectivement commis». 

Lorsque Ferris écrit une nouvelle histoire, il tape en majuscules. Ceci est uniquement pour le public, car les manuscrits ne sont jamais dactylographiés en majuscules. 

Au début, Ferris tape son manuscrit. Il tape « j’acuse », une faute d’orthographe. La phrase française, rendue célèbre par Emile Zola, est « j’accuse ». 

Le nom du commerçant est Lilly LaSanka, bien que l’inscription de Ken Franklin dans le livre soit à Lili. Est-ce que son avocat pourra s’en servir pour lui éviter la prison ?… 

Lorsqu’il prépare une omelette pour Mme Ferris, Columbo dit qu’il est le «pire» cuisinier du monde, mais on le voit très bien cuisiner dans d’autres épisodes.

Dans la première minute, une vue aérienne révèle que Ken Franklin gare sa Mercedes Benz dans un espace avec le numéro 62 dessus. Lorsque Ken et Jim se dirigent vers la voiture, celle-ci est garée dans l’espace numéro 59. 

Le partenariat d’écriture a produit 15 livres de Mme Melville, mais quand Ken donne à Columbo les livres à rapporter à la maison, il n’y en a que 10. Quand Columbo les ramène quand Ken est interviewé, il en vient avec 14, et quand ils sont entassés la table pendant la scène de bureau décisive, il y en a 16.

Lilly La Sanka trempe les fraises dans le sucre et les mange en parlant à Ken Franklin. Lilly tient une fraise entière, encore enrobée de sucre à la pointe. Un instant plus tard (et aussi dans le plan précédent), avant qu’elle ne puisse prendre une bouchée, la fraise de Lilly est à moitié dévorée.

Avant de sortir de la voiture et d’entrer dans le magasin, Ken Franklin met ses gants. Lorsqu’il entre dans le magasin, il ne les porte pas. Quand il remonte dans sa voiture, il porte à nouveau des gants.

Lorsque la police est au bureau de Jim pour enquêter sur sa présumée fusillade, il semble que ce soit la nuit. Lorsque Columbo est de retour chez lui, la scène à l’extérieur montre que c’est le crépuscule.

Quand Columbo fait une omelette, il prend un bol de l’armoire pour y mettre les coquilles d’œufs. Il a fermé la porte de l’armoire, mais elle rebondit et reste entrouverte. Plus tard, la porte du placard est fermée.

Lorsque Ken commence à balancer le bateau à rames d’avant en arrière, il s’assoit et fait face à la poupe. Dans le plan suivant, il se tient debout et fait face à l’arc tout en le balançant.

Dans les scènes d’ouverture, lorsque Franklin entre dans le garage de l’immeuble avec sa voiture, il y a un grand panneau au-dessus de la porte indiquant « EXIT ONLY Enter on Sunset Blvd. »

La radio de la police sur les deux scènes d’enquête pour meurtre (la maison de Ken Franklin et Lilly LaSanka) est exactement la même.

En VO, quand Franklin présente à LaSanka un exemplaire de son livre, elle dit: « Pour moi? » et il répond: «Pour moi». Il n’est pas nécessaire d’être francophile pour savoir qu’il aurait dû répondre : «Pour vous». 

Même si Columbo n’avait pas résolu le cas comme il l’a fait, Franklin aurait été arrêté de toute façon. L’appel téléphonique de San Diego à la femme de Ferris aurait été dans les enregistrements téléphoniques, et Franklin aurait eu du mal à expliquer comment le meurtre avait eu lieu à son domicile, d’autant plus qu’il avait clairement indiqué que c’était là où il se trouvait au moment du meurtre

Avant que Columbo ne commence à râper le fromage, il attrape un bol de l’armoire pour y mettre le fromage. Le bol contient déjà du fromage râpé.

Après que Ken a jeté les deux bouteilles de champagne dans le lac, Jack Cassidy regarde directement vers la caméra pendant une fraction de seconde, puis il détourne le regard et commence à balancer le bateau à rames.


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